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七代 中埜又左エ門

第二の創業を成し遂げた改革者 七代中埜又左エ門 大正11年(1922年)〜平成14年(2002年)享年80歳

30歳の若さで社長に就任し、襲名の際には又左「エ」門を名乗る。全面びん詰め化、純正食品キャンペーン、海外進出などに取り組み、老舗のイメージを刷新した。

昭和27年(1952年)、六代又左衛門は会長になり、長男の政一が中埜酢店の社長に就任する。政一が社長になってまっ先に手がけたのは、酢の全面びん詰め化だった。当時の酢は、昔からの樽売りが主流だったのだが、市場では有力メーカーの空き樽に自社の合成酢(混成酢)を入れて売るという悪徳商法が横行していた。そうしたごまかしに対処するためには、びん詰め化が必要だった。とはいえ、全面的なびん詰め化には高額な機械の購入など、何よりも資金を確保しなければならなかった。戦後の農地解放などで、資産の大半を失っていた中埜酢店や中埜家にはそんな余裕はなく、社長自らが融資を受けるために複数の銀行を奔走したという。

昭和29年(1954年)、ようやくオートメーションによるびん詰めがスタート。さらに、昭和32年(1956)には卓上酢びんを開発する。しかし、政一はそれだけでは満足しなかった。徹底した生産の合理化を推し進めるとともに、東京工場、福岡工場、大阪工場、栃木工場を次々と新設していった。
昭和35年(1960)七代目の襲名にあたり政一は又左衛門を又左エ門に改めると発表し、周囲を驚かせた。「“衛”には守るという意味があり後ろ向きであるが、“エ”は工夫の“工”にも通ずる」というのは七代目の弁だが、歴史的な名前をそのまま受け継ぐのではなく「新しいミツカンを作り上げていく」という、自身への戒めの念もこめられていたのかもしれない。
高度成長期に入ると、ミツカン酢はどんどん売り上げを伸ばしていった。昭和40年代には、「100%醸造はミツカンだけ」、「この子には、まじりけのないものを与えたい!」のキャッチフレーズで純正食品キャンペーンを展開。ミツカン酢の確かな品質と安全性を全社一丸となって訴えた。さらに、食生活の変化をいち早く捉えて、味ぽんやドレッシング、中華調味料、おむすび山などの新製品を開発し、次々に世に送り出してヒットさせていった。ミツカングループを今日の総合食品メーカーへと押し上げたのは、紛れもなく七代目の功績といえるだろう。

左上:ドレッシング(昭和42年)、右上:「純正食品キャンペーン」の新聞広告、下:味ぽんのリーフレット(昭和45年)

また、昭和46年(1971年)にはサンキストグロワース社との提携をスタート。同52年(1977年)には「ナカノUSA」を設立。七代目は本格的な海外進出に向け、その準備を着々と進めていった。同56年に米国の食酢有力企業AICを買収して本格的なアメリカ進出をはたした。その後、東部や中西部でも買収を進め、全米有数の食酢企業となった。

AFC(当時はAIC)買収調印式

創業から200年余。ミツカンの歩んできた歴史の先には、“世界”というさらなる地平が広がっている。かつて江戸をめざした初代のフロンティア精神は、よりスケールアップして現在の八代又左エ門和英に確実に受け継がれている。